第一节 地理位置和大陆轮廓

西半球有两块大陆,北部的称北美大陆,南部的称南美大陆,其间以狭窄的陆地——中美地峡相连,包括附属岛屿在内,通称为美洲。本书所指的北美洲和南美洲系自然地理上的划分,中美地峡和西印度群岛属北美洲,它们在构造上与北美大陆西部是连续的。习惯上两洲以巴拿马运河为界。

北美洲北濒北冰洋,南滨墨西哥湾,东、西分别面临辽阔的大西洋和太平洋;东北隔格陵兰海、丹麦海峡与欧洲相望,西北隔白令海峡与亚洲相对,这里是北美洲与东半球大陆最接近的地方。

北美洲近海岛屿众多,偏居大陆东北面的格陵兰岛为世界第一大岛,面积达217.56×104km2。大陆北面有一大群岛屿布列在北冰洋上,合称加拿大北极群岛,其中巴芬岛、维多利亚岛、埃尔斯米尔岛都是面积在50×104km2或者20×104km2以上的大岛。大陆东南面的大安的列斯群岛、小安的列斯群岛和巴哈马群岛,呈弧形排列于大西洋及其属海墨西哥湾、加勒比海之间,它们合称西印度群岛。大陆东、西两侧岸外还有不少岛屿,如阿留申群岛、亚历山大群岛、温哥华岛和纽芬兰岛等。北美洲总面积2422.8×104km2,约占世界陆地总面积16.2%,为世界第三大洲;其中岛屿面积约386×104km2,为世界岛屿面积最大的洲。

北美大陆东、西两个极点是拉布拉多半岛上的查尔斯角(55°40′W)和阿拉斯加半岛上的威尔士角(西径168°05′w)。北美大陆的北部伸入北极圈,最北极点是布西亚半岛的默奇森角(71°59′N),而格陵兰岛的莫里斯-杰苏普角则达83°39′N,这是北半球陆地最接近极地的地方。南部的中美地峡已处热带范围,最南极点是马里亚托角(7°12′N)。由于北美大陆北宽南窄,略呈一倒置梯形,因此大陆躯干部分位于70°—30°N之间,主要属于北温带。

大陆海岸线长约43000km。太平洋岸因山脉与海岸平行,形成陡峭岩岸,不仅缺乏宽阔的沿海平原。岸外大陆架也很狭窄。其中温哥华岛以南,属上升海岸,除圣弗兰西斯科(旧金山)湾和加利福尼亚湾外,缺乏深入内陆的海湾,岛屿也很少;温哥华岛以北,由于近期沉降和冰川切蚀,形成众多岛屿和峡湾型海岸。大西洋岸,特别是东北段,海岸十分曲折,不仅岛屿棋布,港湾深邃,而且有深入大陆内部的海湾,如哈得孙湾、圣劳伦斯湾等,前者深入大陆内部远达1500km;岸外大陆架也很宽广,在纽芬兰岛东南一带,最大宽度达500km左右。纽约以南至哈特勒斯角属沉降海岸,分布着一系列河口湾,如切萨皮克湾深入内陆约300km。自哈特勒斯角往南,均属平直的上升海岸,沙堤顺岸延伸,潟湖很多,只有佛罗里达半岛和尤卡坦半岛突出在外,它们把墨西哥湾同大西洋和加勒比海分隔开来。北冰洋岸也多曲折,并有一大群为浅海所隔的岛屿,这是由于陆地沉降和冰期后水面上升,海水侵入内陆所致。北美大陆在形状、纬度和海陆位置等方面,与亚欧大陆类同,这决定了它们在全球大气环流中的地位大致相似,因而在地带性气候类型和自然景观类型的组成、排列方面具有某种一致性。但是,由于大陆面积、轮廓、大陆发展历史,特别是地形结构等方面的差异,北美大陆的地理环境又具有不同于亚欧大陆和其他大陆的特点。