一、地形基本特征

(一)纵列的地形结构

北美大陆东、西高,中部低,山地南北延伸,形成以三大纵列带为特征的地形结构。科迪勒拉山系纵峙于大陆西部,从阿拉斯加向南延伸至中美,并经加勒比海海底山岭伸入安的列斯群岛。这是由一系列山脉和山间高原、盆地、谷地组成的年轻褶皱山系,地形复杂,高度大,海拔一般为2000—3000m;山系宽广,平均宽达800km,最宽处1600km,落基山为它的东部组成山脉。大陆东部是古老的褶皱山地——阿巴拉契亚山脉,它北起纽芬兰岛,呈东北-西南向延伸2000km以上。由于久经侵蚀,高度不大,由一些海拔1000m左右的平行山脉和波状起伏的高地组成。介于科迪勒拉山系和阿巴拉契亚山脉之间的广大中部地区,展现着起伏平缓的劳伦辛低高原和平衍坦荡的平原地带,从哈得孙湾和北冰洋沿岸直至墨西哥湾沿岸,南北贯通。三大纵列地带是各地质时期大陆发展的产物,分别具有不同的地质构造基础。纵列的地形结构对于大陆的气候、水系、土壤和植被等的分布具有很大影响。

(二)冰川地形广泛分布

第四纪冰期时,北美大陆北半部广大地区被冰川覆盖,冰盖的范围和厚度甚至超过欧洲。因此,大陆地形深深打上了冰川作用的烙印,冰川侵蚀地貌和堆积地貌分布十分广泛。此外,北美洲还是除南极洲外现代冰川分布最广的大洲,如格陵兰岛、北极岛群北部的大陆冰川,科迪勒拉山系北段的山地冰川等。这些地区冰川对地形的塑造仍在继续。