三、湖泊

(一)淡水湖面积居各洲首位

北美洲与欧洲同为多湖大陆,且都以淡水湖为主,但北美洲以大湖群著称,欧洲多系小湖群,面积不大。亚洲虽多大湖,却以咸水湖为主。所以论淡水湖面积,北美洲远远超过世界其他各洲,总计达40×104km2。北美洲面积在1000km2以上湖泊有22个,除大盐湖外,均为淡水湖,它们主要分布在大陆北半部。下表列举的是8个面积在10000km2以上大淡水湖。

 

(二)以冰川成因为主

北美洲具有各种成因类型的湖泊,如西部山区的火山湖和断层湖,密西西比河流域的河成湖,东南沿海一带的潟湖,西南部干旱区的风蚀湖,佛罗里达半岛和尤卡坦半岛的溶蚀湖等等,但这类湖泊分布零散,面积很小,在北美洲不占主要地位。

北美洲绝大部分湖泊属冰川成因,它们集中分布在曾遭大陆冰川覆盖的北半部。特别是在加拿大境内,因接近冰川中心,冰蚀作用显著,冰蚀湖星罗棋布,湖间多由水道相连。沿加拿大地盾边缘,呈弧状排列着一系列大湖,如大熊湖、大奴湖、温尼伯湖和五大湖等,构成世界上最大的一条湖带。这些湖泊处于地盾和地台交接地带,冰期前沉积岩覆盖部分被侵蚀,广泛发育单面山地形,在劳伦辛低高原与近侧单面山之间往往形成谷地。冰期时这些谷地受到冰川强烈刨蚀,并加深加宽而成湖盆。上述大湖带之外,还分布着为数不少的小湖,但这些地区已近冰川末端,盛行冰川堆积作用,湖泊的成因多与此有关。此外,在西部发育现代冰川的高山地区,有很多因山谷冰川侵蚀而成的冰斗湖,以及谷地内由冰碛物拥塞而成的冰碛湖。

(三)五大湖

五大湖是美国和加拿大之间五个相连大湖的总称,它们从上而下依次为苏必利尔湖、密执安湖、休伦湖、伊利湖和安大略湖。总面积约24.5×104km2;总蓄水量约2.29×104km3。这是世界最大的淡水湖群,有“美洲大陆地中海”之称。

五大湖的湖盆主要由冰川刨蚀而成。第四纪冰期时,五大湖地区接近拉布拉多和基瓦丁大陆冰川中心,冰盖厚2400m,侵蚀力极强,原有低洼谷地的软弱岩层逐渐受到冰川的刨蚀,扩大而成为今日之湖盆。当大陆冰川后退时,冰水聚积于冰蚀洼地中,使形成五大湖的水面,此时距今约12000年。除伊利湖外,各湖湖底低于海平面,其中安大略湖湖底为-150m。

湖面由西向东逐级低降,各湖之间有水道相连,因岩岛、石礁或崖壁的横亘,水道中多急流和瀑布;最后由安大略湖汇经圣劳伦斯河注入大西洋。位于最上游的苏必利尔湖,面积广达82260km2,蓄水量达12258km3(占五大湖总蓄水量一半以上),为世界最大淡水湖。它与休伦湖之间,水位相差6m,其间形成苏圣马里急流。休伦湖水面高出伊利湖3m,其间形成圣克利尔急流。伊利湖水面高出安大略湖99m,联络两湖的尼亚加拉河在流经横亘其间的石灰岩崖壁时,河水骤然陡落,成为名闻世界的尼亚加拉大瀑布。瀑布以中间的山羊岛分左、右两部分:左称马蹄瀑布,宽793m,落差49m;右称亚美利加瀑布,宽305m,落差51m。尼亚加拉瀑布的年平均流量为6740m3/s。

五大湖水量相当丰富,在安大略湖出水口处的年平均流量为6640m3/s,但注入五大湖的河流不多,湖水补给主要仰赖雨雪,水位稳定,年变幅仅30—60cm。夏季表层水温16—20℃,冬季则降至0℃以下,每年有四、五个月的结冰期。五大湖巨大的水体,对气候有明显的调节作用,与邻近地区相比,湖区夏凉冬温,降水较多。

五大湖地区资源丰富,人口和城市集中,工农业发达,五大湖作为航运通道有重要价值。多年来,通过对水道的浚深和运河、船闸等的修筑,各湖之间以及东北与圣劳伦斯河、南与密西西比河之间,联成了一个庞大的航运系统。