三、加勒比海

加勒比海位于南美大陆、中美地峡和西印度群岛之间。它以尤卡坦海峡与墨西哥湾相通连,有的地理书籍把它和墨西哥湾合称“美洲地中海”。加勒比海东西长约2800km,南北宽1400km,面积为2754×103km2,平均深度为2491m。

加勒比海海底被宽阔的牙买加海台分为东西两部分:西部包括尤卡坦海盆和开曼海沟;东部包括哥伦比亚海盆和委内瑞拉海盆。海盆深度一般在4000m左右,而开曼海沟平均深度为5000—6000m,最大深度达7680m。牙买加海台从洪都拉斯与尼加拉瓜两国向东,以一锐角的形式,经过牙买加岛一直延伸至海地岛。海台上分布着一系列浅滩和珊瑚岛礁。在尤卡坦海盆和开曼海沟之间,被从古巴岛上的马埃斯特腊山向西延续的海底山脉所分隔,海底山脉露出海面的山峰,构成大、小开曼等岛屿。在哥伦比亚海盆和委内瑞拉海盆中,也分布着一些略作东北—西南走向的海岭,其中以分离两海盆的贝阿塔海岭最为突出。

由于加勒比海地处热带(绝大部分海域介于10°—20°N之间),加之大西洋北赤道暖流和南赤道暖流各一部汇合后,组成强大的暖流,以每昼夜60km的速度,贯穿整个加勒比海,所以,使它表层温度常达27—28℃,因此,在加勒比海的浅滩和火山岛的基座上,普遍发育了珊瑚岛礁。由于加勒比海正位于亚速尔高压区的西南,所以,这里终年盛行较强的东北信风。每年夏秋之交,还常受生成于热带海洋的飓风侵袭。

加勒比海水产资源比较丰富,这里盛产金枪鱼、海龟、鲨鱼、龙虾等,是拉丁美洲重要渔场之一。加勒比海南边大陆架是世界著名的石油产地。在国际航运上,加勒比海是南、北美洲许多重要航线必经之路。自1920年巴拿马运河通航以来,更成为沟通大西洋和太平洋的重要海上通道。