恐龙心脏化石的发现

   
  世界上最为权威的两大科学杂志之一,美国的《科学》杂志在今年的4月21日刊登了美国北卡罗莱纳大学古生物学家罗素教授等人的一篇科研论文,报道了他们最新发现并研究的一种两足行走的小型素食恐龙——属于鸟脚亚目的奇异龙的心脏化石。

恐龙心脏化石

  罗素教授领导的研究小组利用CT扫描技术探究了这个化石心脏的3D构造,发现奇异龙的心脏有两个心室和两个心房,这种心脏结构与鸟类和哺乳动物的心脏结构相似,而不同于乌龟、蜥蜴等爬行动物。由此推测,奇异龙具有与鸟类和哺乳动物一样的生理机能。罗素教授因此肯定地认为,恐龙是一类具有高的新陈代谢水平、温血的活跃动物。

  有关恐龙的生理机能特性自从在20世纪70年代被重新重视以后,经历了一场长达10年之久的激烈争论。争论的焦点是,恐龙到底是一群呆头呆脑、行动迟缓的冷血动物(也称为变温动物)还是一群新陈代谢率高、动作敏捷的温血动物(又称为恒温动物)。

  认为恐龙是温血动物的阵营中的主将是耶鲁大学的巴克博士,他的主要依据有三点。首先,所有的恐龙都是腿部直立地“站在”地面上的,这不同于其它那些冷血的爬行动物四肢趴伏在地面上;其次,恐龙骨骼中的骨组织构造与温血的哺乳动物的骨组织构造相类似;第三,在现代的生态系统中(例如非洲草原),捕食者(例如狮子)与被捕食者(例如羚羊)之间的比值是一个常数,对北美洲恐龙动物群的统计显示其中捕食者和被捕食者之间的比例与这个常数近似。

  仍然认为恐龙是冷血动物的反对派也提出了他们的依据。首先,直立不能成为温血理由,因为鲸类、海豹等海生哺乳动物并不是直立的,但是它们却都是温血动物;其次,有些海龟的骨组织构造也与哺乳动物的骨组织构造类似,但却是冷血动物;第三,巴克所做的有关北美洲恐龙动物群中捕食者和被捕食者比例的统计有随意性,因此得出的常数并不准确。

  现在,恐龙心脏化石的发现证实了巴克博士的论断。这次,科学家第一次将高科技手段用在了古生物化石的直接的研究当中,用CT扫描层析的方法对这只生活在6600万年前的恐龙脏器化石进行了研究。日本京都大学的濑户口烈司教授评价说:“图象清晰地告诉我们,这只恐龙的心脏已经具有了独立的肺循环系统,它是恐龙温血假说的有力证据。”

  古动物的软体能够保存为化石实数罕见。这次恐龙心脏化石的发现和研究提醒古生物学家,如果能够采用高新技术手段和方法对古生物学进行多学科的综合研究,很可能回会带来古生物学研究的突破性进展。