三叠纪晚期——恐龙的黎明

  在大约2亿3千万年前的三叠纪晚期,最初的恐龙从某种爬行动物中进化出来。它们是当时陆地上许多新的动物类群中的一支。同时,那个时代还有一些其它的新生命征服了天空和海洋。

三叠纪晚期的地球,显示盘古古陆

  那时候,地球上缓慢漂移着的陆地沿着赤道结合成了一个超级大陆,这个超级大陆被地质学家叫做盘古古陆。在这个盘古古陆上,气候处处温暖,并且在逐渐地变得干燥。针叶树、苏铁类植物和蕨类植物遍布在水分充足的地方。今天我们所熟悉的草类植物、开花的植物和阔叶树在那个时候还根本没有进化出来呢。

  最初的恐龙就是在这样的环境里诞生的。

  阿根廷西北部有一个叫做月谷的地方,科学家在这里发现了很多早期恐龙以及其它的大型爬行动物的珍贵化石骨架。现在的月谷已经是一片不毛的沙漠,可是在2亿3千万年前的三叠纪晚期,这里却是温暖湿润、植被繁茂的河滨。

  早在50年前,科学家就在这里发现了一种被称为黑瑞龙的食肉恐龙。但是只是到了近10几年,随着更多的化石材料的发现以及科学家在实验室里所做的研究工作的不断深入,才使得黑瑞龙以及许多发现于该地的其它动物开始被我们认识。

  许多年来,黑瑞龙的骨骼化石一再被发现,可是遗憾的是一直没有发现头骨化石。要知道,对于研究某种动物的发生和起源来说,没有任何骨骼的化石能够像头骨化石那样提供给我们更多的线索。

  直到1988年的一天,到月谷来考察的美国古生物学家瑟里诺博士正在沙漠中信步而寻的时候,发现了第一具黑瑞龙头骨化石。这具头骨保存得太好了,甚至连眼窝里面的骨环都还完好无损。

  实验室内的研究着实令人惊喜。黑瑞龙耳朵里的听小骨显示,这种恐龙可能具有敏锐的听觉;长长的爪子和长着锋利牙齿的上下颌表明,它是令其它动物害怕的猎手和杀手;直立的身姿则说明,就那个时代而言,黑瑞龙灵活机敏、奔走迅速。黑瑞龙身体可以长到3至6米长,体重可以达到360至450公斤,它比现代陆地上最大的食肉猛兽狮子和老虎已经大多了。

始盗龙骨架

黑瑞龙

  1993年,瑟里诺博士和同事们在他们的第二次月谷考察中,又发现了一具保存完好的几乎完整的新种类恐龙的骨架化石。他们把它命名为始盗龙。与黑瑞龙相比,始盗龙简直就象猫与老虎相比,因为它身长只有90几厘米,还不到1米,体重只有5到7公斤。有趣的是,在始盗龙的上下颌上,后面的牙齿像带槽的牛排刀一样,与其它的食肉恐龙相似;但是前面的牙齿却是树叶状,与其它的素食恐龙相似。这一特征表明,始盗龙很可能既吃植物又吃肉。

  始盗龙的一些特征证明,它是地球上最早出现的恐龙之一。例如,它具有5个“手指”,而后来出现的食肉恐龙的"手指"数则趋于减少,到了最后出现的霸王龙等大型食肉恐龙只剩下两个“手指”了。再如,始盗龙的腰部只有三块脊椎骨支持着它那小巧的腰带,而后来的恐龙当越变越大时,支持腰带的腰部脊椎骨的数目就增加了。

  不过始盗龙也有一些特征与黑瑞龙以及后来出现的各种食肉恐龙都一样。例如,它的下颌中部没有一些素食恐龙那种额外的连接装置。再如,它的耻骨不是特别地大。

  始盗龙和黑瑞龙在三叠纪晚期的出现,代表了恐龙时代的黎明。