科学家再探尤卡坦大坑 探寻恐龙灭绝之谜

探寻恐龙灭绝之谜 科学家再探尤卡坦

  据《科学》杂志报道,2005新年的钟声刚刚响过,墨西哥、美国、德国和法国的科学家组成的一个科研小组便乘坐“莫里斯•尤因”号实验船,进入墨西哥尤卡坦半岛附近海域,揭开了尤卡坦大坑钻探工程的帷幕,他们的目标只有一个:揭开跻身世界七大谜团的尤卡坦大坑的谜底。

  追踪“地球杀手”

  在墨西哥尤卡坦半岛,地球学家现在正在寻找有史以来最大的凶手的线索。

  尤卡坦半岛有一个大得惊人的陨石坑,直径大约有180公里。它就是闻名于世的“奇科苏卢布”陨石坑,它埋在数百米的沉积岩下面。当年地球上最大的动物恐龙为什么突然灭绝?相关的线索可能就藏在这个大坑里,因为世界一些地方独特的岩层,哪怕只有一毫米到几厘米厚,都有可能帮助研究人员破译恐龙灭绝这一神秘事件。

  可是,要把发生在6500万年前的事情正确无误地拼凑起来,并不是一件容易的事情。但研究人员现在已经搞清楚了的是,有一块直径10至15公里的天体以惊人的速度坠入墨西哥湾。

  在那段时间前后,地球上75%的物种灭绝了,包括著名的恐龙。在过去的25年里,大部分的科学家相信,尽管在一些具体问题上仍有争论,但陨石碰撞地球与这些物种的灭绝密切相关。不过,在研究人员能够宣布“奇科苏卢布”陨石是罪魁祸首之前,他们需要查清楚“奇科苏卢布”陨石究竟是如何撞向地球的。

  行动困难重重

  为揭开这个谜团,一次真正的国际合作拉开了序幕。最近,地球学家在尤卡坦半岛向地下钻了1500多米,希望更多在了解这块巨大天体撞击地球的情况,准确地解释在白垩纪—第三纪交替时代,这次大碰撞在生物大灭绝方面到底扮演了什么角色。

  研究人员介绍,有关“奇科苏卢布”陨石是造成世界范围内的生物大灭绝的相关线索仍然隐藏在陨石坑的岩石和沉积物里。然而,要确定奇科苏卢布“凶手”行凶的过程却就困难得多了,尤其是从白垩纪/第三纪交替时代后,这些岩芯已经在那里度过了漫长的30万年,所以,最近对“奇科苏卢布”陨石坑的钻探又出现几乎与找到的答案一样多的新问题。

  期待更多线索

  科学家最近一次钻探是从2001年12月底到2002年的2月底,“国际大陆科学钻探计划”组织———一个为地球科学研究而进行大陆钻探而成立的多国组织为奇科苏卢布科学钻探计划提供了大部分资金。另外,墨西哥国家自治大学、尤卡坦当地政府和德国的机构也提供了援助。

  这次,科学家希望通过大规模钻探活动了解撞击发生后地壳熔化到何种程度;熔化的物质如何与天体物质融为一体;大坑里的典型岩石的喷射和沉淀情况。另外,他们希望搞清楚撞击尤卡坦地区的天体究竟是彗星还是小行星。如果幸运的话,科学家甚至有可能解开大碰撞导致地球物种大灭绝后,地球是如何慢慢恢复生机的。所以,科学家这次寻找“地球杀手”大行动,将成为2005年最重要的科学探索之一。杨孝文

  向尤卡坦进发

  由墨西哥国家自治大学地球物理研究所所长海梅•乌鲁蒂亚率领四个国家的100多名科学家和研究人员在年初进入尤卡坦半岛海域,对闻名于世的“奇科苏卢布”陨石坑进行钻探。

  他们将在附近不同地区安装125个地震仪,然后从实验船上向这些地震仪发出不同频率信号,以获取陨石坑的三维图像。同时科学家还将发射600至720枚压缩空气弹,以获取陨石坑的地质条件信息。尤卡坦科研中心生物学家雷沃列多•比埃拉透露说,海上科研工作预计在今年2月15日完成。

  迄今为止,科学家在地球上发现了天体撞击地球形成的三个超级大坑,尤卡坦大坑便是其中之一,而且是最年轻的保存得最好的一个。像这样的撞击事件,大约1亿年出现一次。由于尤卡坦的撞击地点是在浅海,大坑形成后不久,就埋进了海底,所以其内部形态没有受到侵蚀,保存得较好。杨孝文

  世界第7大谜团

  “奇科苏卢布”陨石坑是以墨西哥的小镇“奇科苏卢布”命名的。墨西哥国家石油公司(PEMEX)在50年代进行石油勘探时首次发现了这个大坑。PEMEX公司的地质学家发现那里的地心引力和磁力不规则,然后对墨西哥湾进行了更深的钻探。这家石油公司没有发现石油,但对岩芯进行检查后,地质学家意识到,他们发现了一种非同寻常的结构。不过,他们认为那是一种火山岩。

  意大利的科学家发现白垩纪/第三纪交替年代的粘土成分异常,里面的铱含量比通常在地壳岩石中发现的含量要多得多,而铱这种物质是像慧星和小行星这样的天体中非常普遍的一种成分。1980年,物理学家刘易斯•阿尔沃雷兹和他的儿子、地质学家沃尔特首次提出可能是宇宙碰撞引起了白垩纪/第三纪交替时代大规模的物种灭绝,他们的研究引发了世界范围内的研究,科学家们试图找到生物大灭绝的真正凶手。

  经过11年的研究后,研究人员最后把尤卡坦半岛的地心引力不规则现象归因于一次碰撞事件。在一篇1991年发表的地质学文章中,艾伦•希尔德布兰、大卫•科林和亚利桑那大学“月球与行星实验室”的共同作者公布了他们的发现,确定那个陨石坑的形成年代是6500万年前。对PEMEX公司钻探出的角砾岩进行进一步检查更加有力地支持了阿尔沃雷兹的假设。人们终于开始相信太空中一个巨大的天体撞向了尤卡坦半岛,在那里留下了一个巨大的陨石坑。那次大碰撞相当于1亿兆吨TNT炸药爆炸,“奇科苏卢布”大坑因此跻身世界七大谜团。(杨孝文)